Listening skill, Why is it so difficult? - An article by Ainhoa Monasterio - AMEnglish - Business English


Did you know that listening takes up around 45% of the time we spend communicating with others?

That’s right. We spend, on average, 70% of our time communicating with others. 30% out of this time is spent speaking, 16% reading and 9% writing.

Therefore, listening is the communication skill that we use the most. It is also the skill by which you receive most of the input whilst learning a second language.

Even so, and until not so long ago, the role of this skill in most language learning methods was limited to asking student to listen and repeat, focusing on pronunciation. There was almost no research being carried out into the matter and it received little pedagogic attention.

Luckily, this has changed since, and modern language learning strategies assign a preeminent role to the skill. In spite of these changes in methodology, many students still fail to grant listening the importance it deserves.               


When reading a text, we are able to process the information at our own pace, being able to reread if we did not understand a first time. This is not possible while doing a listening task or in most everyday conversations.

Listening is not only a receptive skill, and it involves many complicated processes in our brain, such as differentiating between sounds, constructing meaning, or interpreting the speaker’s intentions.

As a communicative skill it also combines the following difficulties:

  1. The complications that you would normally face in your own language, such as background noise, lack of visual cues (for example, on the phone), speech rate, accent or lack of attention.
  2. The complications that a second language learner encounters, such as lack of vocabulary or grammar structures which allow us to comprehend the relationship between the elements of a sentence. Other factors, such as the use of slang and idioms which are unknown to the listener could also complicate things.


(I will not go into specific techniques in this post, although I promise to write on the subject in the near future).

Just as with any other skill, you improve listening by doing. The more exposure your ear has to a language, the easier it becomes to understand it.

Your brain will little by little notice that certain words group together and it will start to expect to hear them together, therefore being able to anticipate what the other person is about to say by following these patterns. You do this constantly in your own language and with practice it will become second nature in English too.

Think of your everyday life and think of ways in which you can include listening to English in your daily routines.

Do you listen to the radio while cooking or driving? Why not use this time to listen to English? HOWEVER. If you usually listen to Los 40 Principales, try to find an English equivalent, such as Radio 1. You will listen to both music and the DJ’s comments, actually enjoying the activity while practicing listening and also learning vocabulary, new expressions, etc.

Being interested is essential if you want to stay focused, so avoid listening to things such as BBC podcasts, documentaries or anything that might not interest you, and find resources that actually fit your personality and tastes. Otherwise, your mind will simply start to wander and you might even just drift off if you are bored!


Listen to the right things! Start easier and little by little work your way up.

I usually recommend students at lower levels to watch Peppa Pig. Why? Because these children’s TV programmes are meant to help English speaking children acquire their own language and vocabulary. Speech rate is slower than in other kinds of TV shows or series and they speak in a beautiful RP accent (Received Pronuntiation, or also known as BBC English), which is the British standard accent, not associated with any particular area of the UK. Each chapter focuses on a subject and it will greatly help you improve your vocabulary within a context, making it easier to recall it later.

Do not get frustrated if you don’t understand everything even if the material you listen to is meant to be your level, as this is expected. It happens to us all when learning a new language!

Beginning at a lower level in terms of listening will aid you to create a better foundation and it can also help you to maintain your motivation, which is a key element in any learning process.

From kid’s programmes you can move up to sitcoms, such as Friends (I would recommend tackling Big Bang Theory at a higher level, as the vocabulary and references they use are by no means easy). It is worth noting that US sitcoms tend to be easier to understand, as many British ones tend to include sarcasm and irony, which are difficult to understand unless you have a pretty advanced level of English.

Black comedies, series with subtle humour, action, period and sci-fi films are examples of the most difficult resources to understand and should be tackled at higher levels of English.

As I already mentioned, irony and sarcasm are difficult to understand without mastering a language, and the vocabulary and expressions used in both period and sci-fi flicks make them complicated for most students to understand.

Speech rate tends to be way too fast for learners in action films, and many tend to be slang-laden or even contain a lot of cursing (think of any Tarantino film as an example).


A very important concept here is CONTEXT. When listening to or watching something for the first time, your brain is split between two processes: understanding what’s going on (context) and understanding what’s being said.

That’s why we usually ask you to listen to audios and videos at least a couple of times, the first time trying to get general information, and the second time listening for details. During the first listening your brain gets to understand the context in which the conversation is being carried out, and the second time it can forget about context and concentrate on the details.

Therefore, watching something you have already seen in the past (such as the series Friends, who hasn’t seen it at some point in their lives?) will make it easier to understand what the characters are saying.


We have already asserted that, generally speaking, people learn the most while doing.  And let’s face it, why do we learn languages? In order to communicate with others. Being able to do so is what gives sense to the act of learning.

A conversation involves both speaking and listening. Therefore, seize all opportunities to speak in English with others, whether this is at work or during your leisure time.

Ask about any words or expressions you do not understand, don’t be shy and ask the speaker to slow down if he or she is speaking too fast, and above all, relax and enjoy the moment!

I hope this post will help you understand the importance of practicing your listening skill and will dispel any doubts that might have been affecting your motivation.

As usual, if you have any questions, do not hesitate to write a message further down below this page.

Happy learning!




¿Sabías que escuchar ocupa alrededor del 45% del tiempo que pasamos comunicándonos con otros?

Así es. Pasamos un 70% de nuestro tiempo en comunicación con otros. Un 30% de ese tiempo lo pasamos hablando, un 16% leyendo y un 9% escribiendo.

Por lo tanto, escuchar (o listening en inglés) es la habilidad comunicativa que más usamos. Es, además, la habilidad por la cual recibes la gran mayoría de datos mientras aprendes un segundo idioma.

Aun así, y hasta hace no mucho, el rol de esta habilidad en la mayoría de métodos de aprendizaje de idiomas estaba limitado a que el estudiante escuchara y repitiera, centrándose en la pronunciación. Existían pocos estudios sobre el tema y recibía poca atención pedagógica.

Afortunadamente, esto ha cambiado desde entonces, y las estrategias modernas de aprendizaje de idiomas atribuyen un rol preeminente a esta habilidad. Pero a pesar de estos cambios en la metodología, muchos estudiantes no dan al listening la importancia que merece.


Cuando leemos un texto, podemos procesar la información a nuestro propio ritmo, pudiendo releer la información si no la entendimos la primera vez. Sin embargo, esto no es posible mientras realizamos un ejercicio de listening y tampoco lo es durante la mayoría de nuestras conversaciones diarias.

Escuchar no es solo una habilidad receptiva, e implica muchos procesos complicados ejecutándose en nuestro cerebro, entre ellos, discriminar entre sonidos, construir significados o interpretar las intenciones de nuestro interlocutor, por dar algunos ejemplos.

Como habilidad comunicativa también combina las siguientes dificultades:

  1. Las complicaciones a las que te enfrentarías en tu propio idioma: ruido de fondo, falta de pistas visuales (por ejemplo, por teléfono), velocidad del habla, acento y falta de atención, entre otras.
  2. Las complicaciones a las que se enfrenta un estudiante de un segundo idioma: por ejemplo, falta de vocabulario o estructuras gramaticales que te ayuden a comprender la relación entre diferentes elementos de una frase. Otros factores, como el uso de frases hechas y jerga o argot desconocido pueden también dificultar la comprensión por parte del oyente.


(Aunque sí lo haré en un futuro no lejano, no hablaré aquí de técnicas específicas y trataré el tema de un modo genérico.)

Como con cualquier habilidad, mejorarás mediante la práctica (learning by doing). Contra más expongas a tu oído al idioma, más entenderás.

Tu cerebro irá dándose cuenta poco a poco de que ciertas palabras tienden a agruparse. Hecha esta asociación, esperará oírlas juntas en un futuro, por lo que te será más fácil anticipar lo que la otra persona va a decir siguiendo estos patrones. Ya lo haces en todo momento en tu propio idioma, y con la práctica también se volverá un proceso automático en inglés.

Considera tu día a día y piensa en cómo podrías incluir la práctica del listening en tu rutina diaria.

¿Escuchas la radio mientras cocinas o conduces? Entonces, ¿por qué no usar este tiempo para hacerlo en inglés? SIN EMBARGO: si normalmente escuchas una cadena de radio como Los 40 Principales, por poner un ejemplo, intenta buscar un equivalente (por ejemplo, Radio 1) en inglés. Te divertirás escuchando música y además oirás a los Dj y sus comentarios, haciendo algo que te gusta a la vez que practicas el listening y aprendes vocabulario, nuevas expresiones, etc.

Tener interés es esencial para mantener la atención, así que, si no te gustan los podcasts de la BBC, los documentales o cualquier otra cosa que no sea de tu interés, evita escucharlos y busca recursos más acordes con tus gustos. De lo contrario, tu mente empezará a divagar y puede que incluso acabes quedándote dormido.


¡Elige recursos adecuados para tu nivel! Empieza fácil y aumenta la dificultad gradualmente.

A menudo recomiendo a mis estudiantes en los niveles más bajos (hasta B1 más o menos) que vean Peppa Pig. ¿Por qué? Porque estos programas infantiles están dirigidos a ayudar a niños de habla inglesa en el proceso de adquisición de su propio idioma y a mejorar su vocabulario.

La velocidad del habla es mucho más lenta que en otros tipos de programas, y los personajes hablan con un precioso acento RP (Received Pronuntiation, también conocida como el inglés de la BBC), que es un acento estándar que no está asociado con ninguna región de Reino Unido. El que esté desprovisto de dejes y sea un acento bastante neutro, facilita su comprensión.

Cada capítulo se centra en una temática y te ayudará a mejorar tu vocabulario dentro de un contexto, lo cual hará que te sea mucho más fácil acordarte de esas nuevas palabras en un futuro, debido a que tu cerebro ha formado conexiones y asociaciones que facilitan este proceso.

No te frustres si no puedes entenderlo todo, incluso si el material que estés utilizando es específico para tu nivel, ya que esto entra dentro de la normalidad. Es bastante común que nuestros niveles de speaking y listening no estén a la par. ¡Nos ocurre a todos cuando aprendemos un nuevo idioma!

Comenzar con un nivel algo inferior en la habilidad de listening te ayudará a crear una base más sólida sobre la que ir avanzando y además contribuirá a mantener tu motivación, que es un elemento esencial en todos los procesos de aprendizaje.

Una vez que te sientas cómodo con los programas infantiles y estés preparado para incrementar la dificultad, comienza a ver comedias de situación como Friends (no recomiendo elegir The Big Bang Theory hasta niveles mucho más avanzados, ya que tanto el vocabulario como las referencias usadas por sus personajes no son en absoluto fáciles).

Me gustaría también destacar que suele ser, por regla general, más fácil entender las comedias americanas, ya que el humor británico es a menudo irónico o sarcástico, y sus sutilezas las hacen difíciles de entender a no ser que poseas un alto nivel del idioma.

Comedias negras, series de humor sutil, dramas de época y películas de acción o ciencia ficción tienden a ser recursos mucho más difíciles y mejor indicados para niveles altos del idioma.

Como ya he mencionado, tanto la ironía como el sarcasmo son difíciles de entender sin un buen control del idioma y el vocabulario y expresiones usadas en ambas películas de época y filmes de ciencia ficción las hacen complicadas para estudiantes en niveles inferiores.

 La velocidad a la que hablan los personajes en las películas de acción tiende a ser demasiado rápida, y tienden además a abusar de jergas (slang) e incluso en algunos casos contienen mucho lenguaje malsonante que, salvo las palabrotas más conocidas, los estudiantes desconocen, debido a que casi nunca se enseñan en el aula (piensa, por ejemplo, en cualquiera de las películas de Tarantino).


Un importante concepto a tener en cuenta es el de CONTEXTO. Cuando escuchamos o vemos algo por primera vez nuestro cerebro se divide en dos procesos: comprender qué está sucediendo (el contexto) y entender qué se está diciendo.

Es esta la razón por las que normalmente te pedimos escuchar un audio o vídeo un par de veces al menos, la primera intentando quedaros con información general y la segunda buscando información más detallada. En la primera escucha tu cerebro se entera de en qué contexto se está desarrollando la conversación, y en la segunda se puede olvidar del contexto y pasar a concentrarse en los detalles.

Por lo tanto, ver algo que ya has visto previamente (como la serie Friends, ¿quién no la ha visto en algún momento de sus vidas?) hará que sea más fácil entender lo que los personajes están diciendo.


Como ya he mencionado, el mejor modo de aprender algo es haciéndolo, practicándolo. Y seamos realistas: ¿por qué aprendemos idiomas? Para comunicarnos con otros. El poder hacerlo, el conseguir comunicarnos, es lo que le da sentido al acto de aprender.

Una conversación implica tanto hablar como escuchar, de modo que, aprovecha todas las oportunidades que tengas de hablar con otros en inglés, ya sea en el trabajo o en tu tiempo de ocio.

Pregunta si desconoces una palabra o expresión. Aparca la timidez o la sensación de apuro y pide a tu interlocutor que hable más despacio si es necesario. Y, sobre todo, relájate y disfruta del momento.

Espero que lo aquí escrito os sirva para entender la importancia de la habilidad de ‘listening’ y aclare cualquier duda que pudiera estar afectando a vuestra motivación para seguir aprendiendo inglés.

Como siempre, si te quedan dudas, no dudes en escribirme un mensaje un poco más abajo en esta misma página.

¡Feliz aprendizaje!


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